Van je hobby je beroep maken: voor de meesten van ons is en blijft dat een droom. En als we het er al op wagen om die droom te realiseren, is het nog maar de vraag of het, net als bij Mathijs Kok, succesvol uitpakt. Wat voor Kok enkele jaren geleden begon als een hobbymatige interesse voor online marketing, is nu uitgegroeid tot Guapa, een succesvolle en snelgroeiende webshopbouwer met klanten in heel Nederland én een nominatie voor de FD Gazellen Awards. ‘En dat terwijl ik zelf helemaal geen techneut of programmeur ben’, zo geeft hij aan. ‘Ik weet natuurlijk heus wel waarover ik het heb, maar mijn echte kracht ligt in de strategie, sales en het samenwerken met ons team.Gecombineerd met de passie van onze medewerkers voor het vinden van de beste technische oplossingen op e-commerce gebied is dat de sleutel tot het succes van Guapa.’

Het is haast niet te geloven als je binnenstapt in het grote moderne kantoorpand van Guapa in Leek, maar de Magento-webshopbouwer is pas zo’n vijf jaar oud. ‘Het zaadje dat uiteindelijk uitgroeide tot Guapa werd al eerder geplant’, zo blikt Mathijs Kok terug. ‘Dat gebeurde al toen ik nog bij een puinrecyclingbedrijf in Groningen in de verkoop werkte. Ik ging me steeds meer verdiepen in de mogelijkheden van internet; in eerste instantie hobbymatig, maar ik zag al snel dat bedrijven veel kansen lieten liggen. Zo ook het bedrijf waar ik zelf voor werkte. We hadden destijds een redelijk ouderwetse ‘platte’ website, waar steeds vaker offerte-aanvragen op binnen kwamen. Op een gegeven moment had een tweetal medewerkers er een dagtaak aan om al die aanvragen met behulp van spreadsheets en dergelijke te verwerken.’

Door zijn inmiddels behoorlijk vergevorderde kennis van internet en online marketing zag Kok dat dit gemakkelijker zou kunnen. ‘Dat heb ik toen aangegeven en mijn werkgever had eigenlijk direct zoiets van ‘ga maar aan de slag’. Al snel kwam Kok vervolgens bij Magento terecht, een open source e-commerceplatform en tegenwoordig het populairste webshopsysteem ter wereld. Kok toog hiermee aan de slag, maar realiseerde zich al snel dat er toch echt ook wat maatwerk kwam kijken bij het bouwen van een goede webshop. ‘Daarvoor heb ik toen aangeklopt bij de koppeling specialisten van Linq5 in Groningen. Ik raakte aan de praat met mede-eigenaar René Albertema en die wist mij ervan te overtuigen dat er volop kansen lagen om meer dan hobbymatig met Magento aan de slag te gaan.’

Volgens Albertema was er op dat moment nog een groot deel van de markt dat niet of niet voldoende werd bediend door de bestaande webshopbouwers. ‘Een basiswebwinkel voor een klein bedrijfje kon je bijna overal wel laten maken en de echt grote bedrijven, denk aan multinationals, hadden hun e-commerce ook wel op orde. Maar daartussen zit natuurlijk nog een hele groep bedrijven die niet met een supersimpele webshop toekunnen maar ook niet de mogelijkheden hebben van een multinational. ‘Jij bent handig met Magento en kan er ook nog goed en duidelijk over praten’, zo zei René tegen mij. ‘Waarom spring jij niet in dat gat?’.’

Kok was overtuigd en vervolgens ging het snel. ‘Toen ik er eenmaal over uit was dat dit is wat ik wilde, heb ik ook niet lang meer lopen dralen. In de bouwvak van 2012 ben ik toen Guapa gestart en zo werd mijn werkgever mijn eerste klant.’ En daar bleef het al snel niet bij: ‘Vanuit mijn netwerk kreeg ik steeds meer aanvragen om webshops te bouwen. Het ging zo snel dat ik al na een paar maanden inzag dat ik het niet alleen aankon.’

Waar de meeste startende ondernemers dan eerst maar eens beginnen met één personeelslid, kwamen er bij Guapa, zoals het bedrijf toen nog voluit heette, direct twee man bij. ‘In mijn zoektocht naar medewerkers kwam ik uit bij twee pas afgestudeerde jongens met ontzettend veel passie voor het vak. Dankzij het groeiende aantal opdrachten was het budget er om ze allebei aan te nemen en zo waren we ineens met z’n drieën. Het mooie daarvan was dat die twee jongens elkaar konden helpen als dat nodig was, terwijl ik de hort op kon om me op mijn specialiteit te richten: de sales en het uitbouwen van het netwerk.’

Al snel verhuisde Guapa naar een bedrijfsruimte in het Groningse Groothandelscentrum. ‘Daar zaten we met z’n drieën in een kantoor van 112 vierkante meter, maar ik was ervan overtuigd dat we die ruimte op termijn wel zouden vullen. Tussen het klussen aan het interieur door waren we onze steeds maar groeiende aantal klanten aan het helpen. Mijn twee collega’s waren de hele dag webshops aan het bouwen en ik was bijna constant onderweg om ons bedrijf op de kaart te zetten.’ Al snel kocht Kok er nog eens vier bureaus bij, in de volle overtuiging dat die ook wel snel gevuld zouden zijn. Hij bleek het bij het rechte eind te hebben: binnen de kortste keren waren er zeven man aan het werk in het groothandelscentrum en in 2015 volgde een FD Gazellen Award als één van de snelst groeiende ondernemingen van Noord-Nederland.

En de orderportefeuille bleef maar groeien. ‘Het ging allemaal zo snel dat ik besloot om op zoek te gaan naar een investeerder. Niet zomaar één die wat geld in het bedrijf zou pompen, maar echt iemand die mij kon bijstaan in mijn kersverse ondernemerschap’, zo zegt Kok. ‘Ik ben heel eerlijk: zelf ben ik geen geboren ondernemer. Ik heb erg veel passie voor wat we als Guapa doen en weet dat goed over te brengen, maar op het gebied van leidinggeven aan een snelgroeiend bedrijf kon ik wel wat hulp gebruiken.’ Een eerste investeerder bleek al snel niet de juist keuze. ‘Die had zo’n grote bedrijven portefeuille dat van coaching weinig terechtkwam. In goed overleg hebben we besloten weer uit elkaar te gaan.’

Het nieuwe Guapa (zonder ‘Media’) bestaat nu ruim een half jaar, is in een opvallend, modern pand in Leek gevestigd (eigendom van de investeerders collectief), telt 19 werknemers en heeft zijn opdrachtenportefeuille tot februari 2017 vol. ‘We zijn dan ook vrijwel continu op zoek naar nieuw personeel dat onze passie voor Magento deelt. Dat is nog niet zo gemakkelijk, want een echte ‘Magento-opleiding’ bestaat nog niet aan de hogescholen. Vandaar dat ze er over denken om zelf een academy te starten en zo ons eigen personeel op te leiden.’

De manier van werken die Kok voor ogen heeft, werpt dus duidelijk zijn vruchten af. ‘Ons motto is ‘Samen denken, bouwen en groeien’. Daarbij maken we gebruik van de SCRUM-methode voor softwareontwikkeling. We denken vanaf het allereerste contact mee met onze opdrachtgevers over welke mogelijkheden de bedrijfsstrategie biedt met het oog op e-commerce. Zodra we dat duidelijk voor ogen hebben, gaan we aan de slag met het bouwen van de webshop. Ook gedurende het bouwproces houden we steeds contact met de klant over welke mogelijkheden er zijn en hoe we die het beste kunnen toepassen. Op die manier komen we tot webshops waar niet alleen onze klant, maar ook wijzelf als bouwer trots op kunnen zijn. Dat kan alleen als de shop omzetgroei oplevert en dus blijven we ook na de oplevering samenwerken met de klant om de shop constant te blijven optimaliseren.’

De ambitie van Kok reikt ondertussen tot in de hemel. ‘We willen simpelweg één van de grootste Magento-spelers ter wereld worden’, zo klinkt het uit zijn mond. ‘Om dat te bereiken hebben we nog een hele weg te gaan, maar als we doorgaan zoals we nu bezig zijn en met passie blijven werken, is niets onmogelijk.’

Tekst: Jelte Stol

Fotografie: Jan Buwalda